À Paris, Rafael Nadal est toujours le même et pourtant il est différent

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PARIS — Ses cheveux s’éclaircissent sur le dessus. Ses genoux peuvent trembler. En janvier, il est soudainement tombé avec un dos hésitant qui l’a presque forcé à se retirer de l’Open d’Australie.

Et pourtant, avec sa victoire lundi sur l’Italien Jannik Sinner, une étoile montante de 19 ans, Rafael Nadal a de nouveau fait un bond dans les huit derniers du tournoi qu’il possède essentiellement depuis 2005. C’est juste qu’il le possède d’une manière différente de celle qu’il avait auparavant.

Nadal n’a pas été parfait lundi dans sa victoire de 7-5, 6-3, 6-0. Il a perdu 5-3 au premier set avant de remporter quatre matchs de suite. Il a pris une avance de 4-0 en deuxième période. Mais comme il l’a presque toujours fait sur la terre battue à Roland-Garros, il a fait tous les coups nécessaires, joystick Sinner autour du court comme s’il avait une tige de métal insérée dans sa poitrine.

« À un moment donné, il jouait et je ne faisais que courir », a déclaré Sinner.

Nadal a remporté 13 fois Roland-Garros. La fédération française de tennis a dévoilé une statue de lui sur le terrain avant le début du tournoi, une abstraction en acier des derniers instants de son puissant coup droit. La victoire de lundi était sa 104e à Roland-Garros.

La victoire a rapproché Nadal, tête de série troisième en raison de son classement actuel malgré tous ses succès à Paris, plus proche d’une confrontation en demi-finale avec Novak Djokovic, le n°1 mondial. Djokovic a battu le jeune italien de 19 ans Lorenzo Musetti dans l’un des matchs plus bizarres de ce tournoi. Djokovic a semblé perdu pour les deux premiers sets, ratant ses cibles et abandonnant de manière inhabituelle deux bris d’égalité.

Ensuite, il a pris une pause dans la salle de bain et a rendu un joueur stable, remportant 12 des 13 matchs suivants pour nouer le match à deux sets chacun. Il a remporté quatre autres matchs avant que Musetti ne se retire 4-0 au cinquième set.

Mais la version de 35 ans de Nadal qui se profile en demi-finale pour Djokovic, 34 ans, est très différente de Nadal qui a commencé à gagner à Paris il y a longtemps.

À l’époque, Nadal était un défenseur de premier ordre. Il s’est recroquevillé derrière la ligne de fond, a pourchassé chaque ballon et, surtout sur la terre battue rouge qu’il aime tant, a transformé ses matchs à Roland-Garros en guerres d’usure.

Ce n’était pas le Nadal que Sinner a rencontré lundi en huitièmes de finale, ni celui que Cam Norrie de Grande-Bretagne a rencontré au troisième tour ce week-end. Le Nadal d’aujourd’hui, qui sait qu’il n’y a qu’un nombre limité de matchs marathon de cinq heures qu’un joueur vétéran peut survivre, vise la vitesse et l’efficacité presque autant que les victoires.

« Je fais ce que je peux à chaque instant bien sûr », a-t-il déclaré. « Si je peux gagner plus vite, c’est mieux. »

À l’heure actuelle, plusieurs années après le début de cette dernière ère de domination de Nadal sur terre battue, les adversaires se sont habitués à ce à quoi s’attendre, mais ils en sortent toujours stupéfaits de l’expérience.

« C’est incroyable à quel point il a été rapide après son service pour trouver son coup droit », a déclaré Norrie après sa défaite. Norrie avait l’impression qu’il jouait plutôt bien contre Nadal, mais alors qu’il parlait, ses yeux semblaient vitreux, comme s’il venait de voir quelque chose qu’il ne pouvait pas vraiment croire. « Le gars est implacable.

Entre les points, Nadal est toujours aussi délibéré. Il transpire abondamment et s’essuie à chaque occasion qu’il peut gérer.

Il jure qu’il n’a pas de trouble obsessionnel compulsif, mais il doit encore mener à bien sa série de tics et de tâches avant le début du jeu, balayant les lignes avec son pied, frappant ses chaussures avec sa raquette trois fois avant son premier service pour libérer les semelles de l’argile, faisant rebondir la balle encore et encore jusqu’à ce qu’elle soit juste dans sa main avant de la lancer.

Une fois que le point commence cependant, Nadal est devenu plus implacable d’année en année, surtout depuis 2016, lorsqu’il a commencé à travailler à temps plein avec Carlos Moya, le joueur espagnol à la retraite et ancien n°1 mondial qui a remporté Roland-Garros en 1998.

Les changements dans la stratégie du tennis peuvent sembler subtils à première vue, mais ils peuvent avoir des effets démesurés sur le déroulement des points, des jeux et des matchs.

Dans le cas de Nadal, les caméras laser de Hawkeye, qui sont devenues plus répandues au cours de la dernière décennie et prennent des centaines de mesures par seconde de la balle et de la position sur le terrain de chaque joueur, racontent l’histoire.

Lorsque Sam Maclean, un analyste de données chez Hawkeye, a passé au peigne fin les chiffres, les données ont montré exactement comment Nadal avait peaufiné son style de jeu dans la trentaine, devenant plus agressif et essayant de terminer les points aussi rapidement que possible, même s’il ne le sera jamais. quelqu’un qui termine beaucoup de points au filet.

Sans surprise, le changement est particulièrement apparent lors des matchs de service de Nadal, lorsqu’il a la meilleure chance de contrôler ce qui se passe pendant le point.

De 2012 à 2016, Nadal a réussi 30% de ses premiers tirs après ses services depuis l’intérieur de la ligne de fond. Mais chaque année où il a travaillé avec Moya, ce nombre a augmenté, d’abord à 36%, puis à 39%, puis à 41% et l’année dernière à 42%.

Pourquoi est-ce si important? Parce que lorsque Nadal frappe ce premier coup depuis l’intérieur de la ligne de fond, il remporte 74% des points. Lorsqu’il frappe le premier coup derrière la ligne de fond, il ne remporte que 59 % des points.

Et tandis que Nadal dérive souvent profondément dans la zone arrière lorsque ses adversaires servent, les points évoluent rapidement en un combat pour qu’il avance, jusqu’à ce morceau de ruban adhésif au milieu de la ligne de base qu’il a précédemment donné un coup de pied net pour se donner une cible pour se précipiter vers pendant le point.

Même si Nadal se donne moins de temps pour s’installer en entrant sur le terrain pour ce premier coup, il frappe toujours la balle aussi fort qu’il l’a toujours fait, en moyenne environ 75 milles à l’heure, selon Hawkeye, avec un féroce niveau de topspin qui donne à sa balle l’impression d’être un rocher sur les raquettes de ses adversaires.

« C’est le seul gars qui joue comme ça avec son coup droit lifté », a déclaré le Français Richard Gasquet, qui n’a réussi à remporter que sept matchs contre Nadal lors de son match de deuxième ronde.

Gasquet a déclaré qu’il était impossible de se préparer pour Nadal car il n’y avait personne contre qui s’entraîner qui frappe le ballon, même à distance, comme il le fait. Gasquet a le même âge que Nadal et le joue depuis qu’ils sont adolescents. Il a passé des années dans le top 10. Il a une fiche de 0-16 contre lui dans les événements du circuit ATP, et les victoires sont plus décisives que jamais, même si Nadal devrait se détériorer.

« C’était vraiment difficile pour moi de jouer », a déclaré Gasquet après sa défaite.

Alexei Popyrin d’Australie, la victime au premier tour de Nadal, était fier d’avoir failli remporter un set.

« C’est sa cour », a déclaré Popyrin après sa défaite. « Ce sera toujours sa cour.

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