À mesure que la vitesse augmente, le danger pour les frappeurs augmente également

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Pendant deux décennies avec les Astros de Houston, Craig Biggio a été un aimant humain pour les missiles de cinq onces enveloppés de peau de vache. Personne en vie n’a été touché par plus de lancers que Biggio, qui est arrivé à Cooperstown, NY, avec tous ses os intacts.

Aujourd’hui âgé de 55 ans, Biggio est un père de baseball; son fils, Cavan, est le joueur de troisième but des Blue Jays de Toronto. Cavan, 24 ans, porte un casque avec une extension qui couvre sa mâchoire, au soulagement de son père. Avec plus de frappeurs frappés par les lancers que jamais auparavant, les joueurs modernes ont besoin de toute la protection qu’ils peuvent obtenir.

«Depuis qu’il l’a porté, j’étais comme, c’est génial, je suis heureux pour lui qu’il soit à l’aise avec et qu’il puisse voir hors de lui, car cela ne va que vous protéger – et tout ce qu’il faut, c’est un terrain, c’est tout », a déclaré Biggio cette semaine. «Je veux dire, Dickie Thon – c’était un terrain. Il était le A-Rod de cette génération avant d’être touché à l’œil.

Chaque frappeur prend le risque d’être victime comme Thon, un jeune arrêt-court de Houston qui n’a jamais fait une autre équipe All-Star après qu’une balle rapide de Mike Torrez a brisé son os orbitaire en 1984. Le dernier rappel déchirant est venu lundi à Atlanta, lorsque les Mets ‘ Kevin Pillar fractures nasales multiples soutenues après qu’une balle rapide de Jacob Webb l’ait percé au visage.

La vue de Pillar se tordant sur la terre, avec du sang coulant de son nez, résonnait tout au long du match.

«Ma famille était ici et ils m’ont entendu crier quand il a été touché», a déclaré le directeur des Phillies Joe Girardi, qui regardait pendant un jour de congé.

«Je pense juste qu’avec la vitesse qui se passe avec les lanceurs aujourd’hui, et les lancers, la balle décolle parfois un peu plus à cause de la vitesse de rotation là-haut. Je pense que nous nous soucions plus de monter et de descendre que de commander dans les virages. »

Girardi, dont le défenseur droit, Bryce Harper, a été touché au visage par Genesis Cabrera à Saint-Louis le mois dernier, a déclaré que les frappeurs doivent souvent commencer leurs swings plus tôt pour rattraper les balles rapides.

«Je pense que c’est aussi dangereux maintenant que cela ne l’a jamais été», a-t-il dit, «et cela m’inquiète.

Les blessures augmentant globalement après la saison abrégée de l’année dernière, le baseball n’a guère besoin de plus de raisons de s’inquiéter de la mise à l’écart des joueurs. Mais les chiffres sur les frappeurs au cours des deux dernières saisons combinées sont troublants: en plus de 3000 matchs jusqu’à mardi, les frappeurs avaient été touchés par des lancers 1384 fois, soit une moyenne de 0,46 par match. Aucune saison entre 1899 et 2017 n’a eu un taux aussi élevé que 0,4, mais le baseball en a en moyenne au moins autant au cours de chacune des quatre dernières années.

Si ce genre de factoïde semble vaguement familier, ajoutez-le à la liste dans une saison d’extrêmes. La moyenne au bâton de la ligue majeure est de .236, ce qui serait un niveau record, et le taux de retrait de la ligue – 8,97 par match – serait un record.

La vitesse moyenne de la balle rapide est également à son apogée, la moyenne de 150 km à l’heure étant la plus élevée depuis 20 ans, Fangraphs a suivi les lectures des pistolets radar. L’utilisation de Fastball, quant à elle, a chuté à un peu plus de 50%, la technologie aidant les lanceurs à concevoir des offres hors vitesse plus efficaces.

Ainsi, alors que les lanceurs tirent moins de balles rapides, celles qu’ils lancent peuvent infliger plus de dégâts, surtout quand elles ne sont pas aussi raffinées.

« C’est une réponse assez simple: je pense que la vitesse est devenue le principal facteur pour déterminer si un gars peut lancer au plus haut niveau du baseball, par opposition à la pitchabilité », a déclaré Pillar, qui a été placé sur la liste des blessés mardi et aura besoin de plastique. chirurgie au nez.

«Vous voyez de plus en plus de gars qui lancent fort et les équipes espèrent pouvoir développer la pitchabilité, le contrôle et un lancer secondaire. Vous ne voyez pas autant de gars qui lancent dans les 90 ou 90 inférieurs qui ont un très haut niveau de pitchabilité avec plusieurs lancers pour faire sortir les gars.

Les alignements avaient plus de place que jamais l’an dernier pour des bras forts mais irréguliers, avec des équipes commençant la saison avec 30 joueurs actifs avant de s’installer à 28. Même à la limite actuelle de 26, les alignements ont généralement au moins 13 lanceurs. Cela laisse de la place aux joueurs développés comme Pillar l’a décrit – lancez fort, trouvez un terrain passable hors vitesse et dirigez-vous vers les grandes ligues.

Si ces types de lanceurs aident une équipe à gagner, a reconnu Girardi, les équipes continueront de les promouvoir auprès des mineurs. Mais avec de plus en plus de frappeurs jetés, Girardi s’est réchauffé à l’un des les changements les plus radicaux que le baseball instituera cet été dans la Ligue Atlantique indépendante.

«C’était la première fois que je pensais que peut-être déplacer le monticule en arrière a été une bonne idée », dit-il. «Je n’ai vraiment jamais pensé cela, parce que j’ai commencé à penser: ‘Un gars qui a lancé une balle courbe de 60 pieds 6 pouces, maintenant vous lui demandez de le lancer un pied ou deux plus loin, comment cela va-t-il le changer et combien de temps est-ce va le gâcher? Mais j’ai commencé à me demander: «Est-ce que le coup des lancers s’effondrerait si le monticule était plus en arrière? Je ne sais vraiment pas.

Les frappeurs sont également en partie responsables de cette tendance. Les frappeurs d’Oakland Athletics mènent la Ligue américaine dans les coups par balle pour la troisième année consécutive – principalement, a déclaré le manager Bob Melvin, car deux de leurs joueurs, Mark Canha et Ramon Laureano, se tiennent si près du marbre.

« Vous voyez vraiment très rarement ce que vous pensez être intentionnellement frappé par des lancers », a déclaré Melvin. «Et je pense que les équipes lancent juste plus à l’intérieur parce que beaucoup de gars sont un peu plus dans l’assiette, essayant de prendre le virage extérieur, de faire plus au milieu. Et je ne sais pas non plus si la commande avec les gars de nos jours est aussi bonne qu’elle l’était dans le passé.

En tant que joueur dans les années 80 et 90, Melvin était l’antithèse de Craig Biggio; il a été touché par un lancer une seule fois en plus de 2000 apparitions au marbre. («Ce qui signifie que personne n’était vraiment trop inquiet pour moi», a déclaré Melvin, qui a frappé .233 pour sa carrière.) Biggio était un frappeur beaucoup plus accompli et les lanceurs savaient qu’il pouvait les battre à l’intérieur.

« Je me tenais au sommet du plateau parce que ma faiblesse était la moitié extérieure du plateau, donc je pouvais vous frapper à l’intérieur toute la journée, cela n’avait pas d’importance », a déclaré Biggio, qui a été frappé par 285 lancers, deux derrière le record. -holder, Hughie Jennings, qui a joué principalement dans les années 1800. «Si vous l’avez jeté au milieu, je vais bien, mais si vous le jetez au milieu, c’est là que j’étais le plus faible. Alors je me suis tenu au sommet de l’assiette et j’ai compris qu’en tant que receveur, vous alliez être touché et cela fait partie du jeu.

C’est vrai, mais c’est une partie beaucoup plus grande du jeu qu’elle ne l’était lorsque Biggio est arrivé. En 1989, première saison complète de Biggio, les équipes n’avaient en moyenne que 0,19 frappeurs frappés par match. Cela signifie que le taux a plus que doublé pour la génération de son fils.

«La zone de frappe est définitivement beaucoup plus élevée maintenant; cela aurait pu être un peu plus large à l’époque », a déclaré Biggio. «Maintenant, si vous avez un bras de puissance et que vous pouvez le lancer dans la zone, peut-être que vous n’avez pas besoin d’être aussi précis, frappez simplement le haut de la zone et obtenez le retrait – et puis de temps en temps vous frappez les gars.

Incroyablement, aucun des terrains qui ont frappé Biggio ne l’a forcé à figurer sur la liste des handicapés. Il est même resté dans le match après sa pire haine: une balle rapide sur la joue de Geremi Gonzalez des Cubs de Chicago en 1997.

Mais Biggio n’oubliera jamais la sensation et sera toujours reconnaissant de sa chance.

«J’avais l’impression d’être frappé au visage avec un marteau», a-t-il déclaré. «Vous comptez vos bénédictions chaque fois que vous pouvez vous lever et marcher jusqu’à la première base et continuer à jouer.»

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