À l’US Open à Torrey Pines, Tiger Woods occupe toujours une place importante

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SAN DIEGO – Les bras croisés sur sa poitrine, Rocco Mediate a regardé une petite télévision carrée pour voir si sa vie était sur le point de changer pour toujours.

Mediate se tenait dans une zone indescriptible surbaissée derrière la tribune du 18e trou du parcours de golf de Torrey Pines, un espace si exigu qu’il a baissé la tête pour éviter les fils suspendus au plafond. Il ne pouvait pas voir le 18e green, où quelques minutes plus tôt, il avait réussi à prendre une avance d’un coup au quatrième tour de l’Open des États-Unis 2008.

Mediate, classé 158e au monde à l’époque, tentait de devenir l’homme le plus âgé, à 45 ans, pour remporter l’épreuve. Il arpentait nerveusement, les crampons crépitant sur le sol en béton nu alors que l’image de Tiger Woods apparaissait à la télévision.

Les bois, jouer sans ligament croisé antérieur dans son genou gauche et avec des fractures de stress au tibia gauche, a réussi un birdie de 12 pieds pour égaliser Mediate et envoyer le championnat à une éliminatoire de 18 trous le lendemain.

Habituellement bavard, Mediate était silencieux alors que Woods caressait son putt, la balle faisant des sauts sur la surface cahoteuse, voyageant à une cadence de marelle qui semblait certaine d’envoyer le putt hors ligne. Mais la balle de golf a chatouillé le bord du trou et a basculé.

« Bien sûr qu’il a réussi », a déclaré Mediate avec un gloussement, se tournant vers deux journalistes à proximité. « Il est Tiger Woods. »

Moitié souriant et moitié soupirant, il détourna le regard en ajoutant : « C’est Tiger Woods. Bien sûr. »

Sauf que ce ne serait pas si simple. Ce qui ressemblait à la fin du temps de Mediate sous les projecteurs s’est avéré être le début. Et ce qui ressemblait à un renouvellement de triomphes pour Woods était plutôt le point culminant de son sprint de 11 ans vers 14 titres majeurs. Bientôt, pour Woods, rien ne serait plus pareil.

Alors que l’US Open revient à Torrey Pines pour la première fois depuis ce tournoi, quand Woods a finalement vaincu Mediate après 19 trous supplémentaires dans une éliminatoire de lundi dernier du genre, le championnat 2008 est un souvenir de golf vénéré – quand Woods était un Goliath chatoyant au sommet de ses pouvoirs et un David chiffonné dont le surnom était « Rock », a presque vaincu son redoutable rival.

La mémoire, le dernier titre majeur pour Woods jusqu’à ce qu’il a remporté le Masters 2019, est particulièrement poignant cette année parce que Woods ne peut pas jouer dans l’événement après avoir subi de graves blessures aux jambes dans un Accident de voiture en février. Toujours en rééducation, Woods a récemment déclaré son objectif principal était de marcher seul.

Mais il y a 13 ans, Woods était à son meilleur, tout comme Mediate, et les deux sont éternellement liés.

« Super combat », a déclaré Woods, qui avait l’air épuisé, à Mediate alors que les deux s’embrassaient sur le dernier green. « Le meilleur de mes championnats majeurs.

Mediate, déçu mais heureux, a répondu : « C’était le plus amusant que j’aie jamais eu à jouer au golf avec quelqu’un, encore moins contre le plus grand golfeur du monde. »

Cinq jours plus tôt, le tournoi avait commencé avec le cadet de Woods, Steve Williams, l’implorant de se retirer.

Quatorze trous dans son premier tour, Woods, dont le genou brisé l’avait empêché de marcher ou de jouer au golf pendant les six semaines précédentes, était un par dessus et a pulvérisé des coups de loin. « Vous avez encore de nombreuses années pour gagner des tournois majeurs », a déclaré Williams à Woods, qui avait 32 ans. Woods a maudit et a déclaré: « Je gagne le tournoi. »

Adam Scott et Phil Mickelson ont joué les deux premiers tours du championnat 2008 avec Woods et soupçonnaient qu’il y avait plus de mal avec son genou que la « douleur » que Woods a blâmée pour sa mise à pied.

« Tiger avait l’air plus mal à l’aise que je ne l’avais jamais vu », a déclaré Scott dans une interview ce mois-ci. « Mais je ne sais pas si la foule l’a remarqué. Ils devenaient fous avec Tiger et Phil, deux enfants californiens, jouant sur un terrain de golf public dans leur état d’origine. C’était à peu près le chaos là-bas.

Après neuf trous au deuxième tour, Woods s’était effondré à trois au-dessus du par et risquait de manquer le cut, mais il s’est rallié à un birdie cinq des neuf trous suivants, tirant un spectaculaire 30 sur les neuf deuxièmes.

« Il a actionné l’interrupteur et je me souviens avoir pensé: ‘Voici Tiger fait quelque chose de spécial – quelque chose de Tiger-esque – encore une fois' », a déclaré Scott.

Jumelé à Robert Karlsson au troisième tour, Woods, se penchant souvent de douleur après les coups de départ, a continué à dégringoler dans le classement. Sur le 13e tee par-5, son drive était si loin à droite qu’il s’est arrêté près des toilettes portables qui étaient loin du fairway.

« Tiger visait loin de chaque tee et frappait de grosses tranches parce que c’est ainsi qu’il a évité de mettre trop de poids sur son genou gauche blessé lors de la descente », a déclaré Karlsson dans une interview ce mois-ci.

La récupération de Woods s’est envolée vers l’arrière du green, à 65 pieds du trou au sommet d’un terrain escarpé. Sur le même green diabolique ce jour-là, Mickelson a réussi trois coups roulés et fait tourner trois coups de coin consécutifs sur le green pour un quadruple bogey 9.

Woods a coulé le 65 pieds pour un aigle. « Tiger-mania était à fond à ce moment-là », a déclaré Karlsson. « C’était un putt impossible. Impossible. »

Le 15e trou était un dogleg à gauche et nécessitait un tirage de droite à gauche sur le tee, pas la tranche intentionnelle que Woods avait frappée. Woods devrait mettre un poids considérable sur son genou gauche endommagé. Il a dit à Karlsson et à leurs caddies qu’après avoir balancé, ils devraient simplement quitter le tee sans lui.

« Tiger a ensuite frappé ce tirage fantastique et perçant au milieu du fairway, mais il a doublé après, s’appuyant sur son club pour rester debout », a déclaré Karlsson. « Il hyperventilait. Il savait que le swing allait faire mal comme un fou, mais il s’y est engagé quand même.

« Nous avons tous quitté le tee rapidement comme il l’avait demandé et quand nous sommes arrivés sur le fairway, nous avons regardé en arrière et il était toujours sur le tee. »

Pars consécutifs et un chip-in chanceux au 17e trou pour birdie – la balle a retenti du drapeau à environ un pied du sol et est tombée dans le trou – a conduit à un putt d’aigle de 30 pieds sur le 18e green que Woods a converti pour un ronde de 70. La poussée lui a donné la tête du tournoi à trois sous la normale, deux coups devant Mediate, qui était à la troisième place.

En parcourant le 18e trou, Karlsson a demandé à Williams s’il pensait que Woods serait en mesure de jouer lors de la ronde finale de dimanche. « Stevie a dit qu’il pensait que c’était 50-50 », a déclaré Karlsson.

Woods s’est rendu jusqu’à dimanche, mais était à trois au-dessus de la normale pour les deux premiers trous. Coup médian 71 pour prendre la tête d’un coup. Woods a régulièrement sauvé la normale après la normale pour rester en lice et au dernier trou, la normale 5, a frappé un magnifique troisième coup depuis le rough pour mettre en place la tentative de birdie qui enverrait le championnat en séries éliminatoires après 72 trous.

Au cours des 13 dernières années, Mediate a regardé une rediffusion du putt des centaines de fois. « Personne d’autre ne fait ce putt », a-t-il déclaré. « Personne. »

De jeunes golfeurs ont souvent demandé à Scott ce que c’était que de jouer avec Woods à son apogée. Il cite le dernier putt du quatrième tour à Torrey Pines en 2008.

« Les jeunes gars ne peuvent pas vraiment comprendre pourquoi nous disons tous qu’il était tellement meilleur que tout le monde », a déclaré Scott. « Ce putt, même s’il n’est pas le plus long qu’il ait jamais fait, résume à peu près ce qui s’était passé pendant 10 ans. »

Le lendemain, en playoff 18 trous, c’est Mediate qui perd trois coups après 10 trous, mais il est porté par une foule attirée par son statut d’homme ordinaire.

« Allez les chercher, Rock », ont crié les fans après ses coups de départ.

Mediate, un bon mais pas un grand joueur du PGA Tour depuis plus de deux décennies, a riposté avec trois birdies consécutifs pour prendre une avance d’un coup. Comme il l’a fait la veille, Woods a réussi un birdie au 18e trou tandis que Mediate a réussi le par pour envoyer les éliminatoires à des trous supplémentaires de mort subite.

À ce moment-là, le pro du PGA Tour, Kevin Streelman, était dans un avion emmenant les golfeurs et leurs familles dans le Connecticut où se jouerait le championnat des voyageurs cette semaine-là. Dans les airs, tout le monde a regardé les séries éliminatoires à la télévision et le jet a atterri alors que Woods et Mediate se dirigeaient vers un 19e trou. Il y avait des voitures de courtoisie sur le tarmac qui attendaient pour conduire les joueurs à leurs hôtels. Personne n’est descendu de l’avion.

Chaque histoire de Cendrillon a un minuit et le coup de départ de Mediate sur la normale 4 n ° 7 a trouvé un bunker. Son coup d’approche a raté le green et un lancer depuis le rough était bien en deçà du trou. Woods a réussi un par de routine et Mediate a raté un long putt.

Woods s’est dirigé vers Mediate pour lui serrer la main, et Mediate a embrassé Woods dans une étreinte.

Deux jours plus tard, Woods a annoncé qu’il aurait chirurgie de fin de saison sur sa jambe gauche. Il est revenu en 2009 et a remporté six victoires sur le circuit, mais n’a pas réussi à remporter un championnat majeur pour la première fois depuis 2004. Et son année s’aggraverait. Le lendemain de Thanksgiving, Woods a eu une accident de voiture qui a conduit à des révélations sur son infidélités conjugales en série. Au cours des neuf années suivantes, Woods, qui a remporté 14 des 50 tournois majeurs qu’il a joués de 1997 à 2009, est entré dans 24 tournois majeurs et n’en a gagné aucun.

Mediate, qui a regardé le dernier putt du quatrième tour de Woods en 2008 en se demandant s’il était sur le point d’obtenir une victoire décisive, a lui-même été changé par sa défaite à l’US Open.

« Je reçois toujours des questions à ce sujet tous les jours », a déclaré Mediate. « Et ma femme va dire ‘Quoi?’ Et je dis que c’est comme ça – ils me posent une question sur quelque chose qu’ils ont vu qui signifiait quelque chose pour eux. Ce n’était pas comme le Joe’s Open, c’était l’Open des États-Unis. Et ce fut une sacrée bataille.

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