À Adesanya, l’UFC a un champion sur lequel il peut compter

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GLENDALE, Arizona – Alors que les lumières diminuaient à l’intérieur de la Gila River Arena tandis qu’Israël Adesanya et Marvin Vettori tournaient au centre de l’octogone, un fan a crié une demande au champion des poids moyens de l’Ultimate Fighting Championship.

« Israël, j’ai 7 000 $ là-dessus », s’est exclamé le fan, faisant référence à un pari qu’il avait fait de 7 000 $. « Retirez-lui la tête. »

Adesanya a rendu service à de nombreux joueurs en conservant la ceinture de 185 livres lorsqu’il a battu Vettori, le challenger italien, dans une décision unanime.

Dans les dernières secondes du cinquième tour, alors que Vettori se débattait avec Adesanya contre la cage, Adesanya a ri et beuglé de faux cris de douleur. En attendant que l’arbitre lève la main, il a souri d’un air enjoué et a croisé les doigts, comme s’il ne connaissait pas l’issue évidente.

Sa personnalité et son charme au sommet de l’événement principal de la carte UFC 263 ont permis à la société de remplir 17 208 sièges, générant plus de 4,2 millions de dollars de ventes de billets, un record pour le lieu. L’allure d’Adesanya et ses performances donnent à l’UFC et à ses fans quelque chose qu’ils n’ont pas eu ces dernières années parmi les stars des arts martiaux mixtes traditionnels : la fiabilité.

D’autres ont concouru samedi soir dans la deuxième carte que l’UFC a hébergée aux États-Unis cette année sans aucune restriction liée au coronavirus. Brandon Moreno est devenu le premier champion UFC né au Mexique lorsqu’il a bouleversé le champion des poids mouches Deiveson Figueiredo par soumission en se glissant sur le dos et en enveloppant son cou dans un étranglement. Nate Diaz, un favori des fans qui est entré à l’UFC en 2007, a perdu contre Leon Edwards, un solide prétendant aux poids welters, dans un combat non conventionnel en cinq rounds sans titre.

Mais la nuit a tourné autour d’Adesanya, qui s’est imposé comme l’un des athlètes de premier plan de la promotion.

« C’est presque comme s’il s’améliorait à chaque fois », a déclaré Dana White, président de l’UFC. « Adesanya est devenu un champion incontrôlable pour nous. »

Adesanya, qui est surnommé The Last Stylebender, a incorporé des références de dessins animés et de la danse dans son style de combat et son personnage. Tout au long de la semaine précédant le combat, les fans de la région de Phoenix l’ont massivement soutenu par rapport à Vettori, par des acclamations assourdissantes. Samedi, il a encore exagéré ses pitreries en marchant vers l’octogone portant un masque facial décoratif et un chapeau de paille. Il a ri en pensant à faire un « débrayage normal ».

« Ce n’est pas moi », a déclaré Adesanya. « Ce n’est pas moi qui m’exprime de manière authentique. »

Connu pour sa frappe précise, Adesanya s’est bien défendu contre les éliminations de Vettori et a contré la plupart de ses attaques. Il vacillait fréquemment la base de Vettori en lui coupant les jambes à coups de pied.

Les deux hommes se sont affrontés pour la première fois en 2018 dans la même arène, et Adesanya a gagné par décision partagée. Dans le match revanche, il a levé tous les doutes persistants. Il reste invaincu dans sa division et sa seule défaite est survenue lorsqu’il est passé aux poids lourds légers pour tenter de gagner des ceintures dans deux catégories de poids.

Pourtant, ces dernières années, les stars qui ont été fortement commercialisées par l’UFC ont dérapé, à la fois à cause des combats et à cause de circonstances extérieures.

Ronda Rousey, une pionnière des arts martiaux mixtes féminins, a défendu son titre des poids coq à six reprises, le tout en dominant la soumission ou les KO. La célébrité grand public a rapidement suivi.

Mais après que Holly Holm a décroché un coup de tête dévastateur et a battu Rousey en 2015, elle s’est isolée et sa confiance s’est clairement épuisée. Elle a rapidement pris sa retraite après sa deuxième défaite consécutive contre Amanda Nunes, un combat qu’elle a pris après une absence d’un an.

Conor McGregor, de loin le combattant le plus populaire et le plus rémunérateur de l’histoire de la promotion, s’est fait connaître grâce à une main gauche puissante et à des propos injurieux persistants qui ont frustré ses adversaires. Il est devenu le premier athlète de l’histoire de l’UFC à détenir deux ceintures simultanément, remportant les championnats poids plume et poids léger par KO et incitant les autres à poursuivre des rêves similaires à double ceinture.

Un match de boxe croisé avec Floyd Mayweather en 2017 a rapporté à McGregor 30 millions de dollars garantis, et il n’a combattu que trois fois dans l’octogone depuis. Il devrait être la tête d’affiche de l’UFC 264 dans un combat de trilogie contre Dustin Poirier le 10 juillet à Las Vegas, un combat que l’UFC présente comme son plus grand événement cette année.

McGregor a également eu des problèmes juridiques. Il a plaidé coupable de voies de fait pour avoir frappé un homme en 2019 dans un bar en Irlande et a pris un accord de plaidoyer pour avoir jeté une charrette sur un bus transportant des combattants de l’UFC à Brooklyn en 2018. En janvier, McGregor a été poursuivi en Irlande par une femme qui a affirmé l’avoir violée en 2018, une accusation qu’il a niée.

White a déclaré qu’Adesanya l’avait approché dans la semaine précédant le combat contre Vettori et avait demandé à concourir à nouveau en octobre. Samedi était la sixième fois qu’il titrait une carte, et il s’est battu au moins deux fois par an depuis qu’il a rejoint la promotion. White a déclaré qu’il combattrait probablement le prochain Robert Whittaker, qu’Adesanya a battu en 2019.

« Je n’attends pas comme le reste de ces gars, le reste de ces champions qui parlent d’être actifs », a déclaré Adesanya. « Je n’en parle pas, je le fais juste. »

Il y a trois mois, il est passé à la division des poids mi-lourds, tentant également de s’emparer de cette ceinture. Mais il a perdu contre le champion Jan Blachowicz – la première défaite de la carrière professionnelle d’Adesanya. Pourtant, il a déclaré que le moment l’avait motivé plutôt que de servir de dissuasion.

« Comment vous grandissez, vous apprenez de vos erreurs, vous retournez à la planche à dessin, vous vous améliorez et vous devenez meilleur grâce à elles », a déclaré Adesanya.

Moreno, de Tijuana, s’est également adapté de ses lacunes. Son combat contre Figueiredo a servi de revanche à partir de décembre 2020, lorsque les deux hommes de 125 livres se sont battus pour un match nul.

Alors que White posait la ceinture sur l’épaule gauche de Moreno, Moreno a crié alors que sa famille se réjouissait. Sa petite fille ne pouvait pas en entendre beaucoup, cependant, parce qu’elle portait des écouteurs de protection roses.

« Je fais la bonne chose pour mettre les arts martiaux mixtes dans d’autres endroits », a déclaré Moreno. « Je fais l’histoire. »

La peau au-dessus de l’œil gauche de Diaz s’est infiltrée de sang et de sueur à la fin du troisième tour de son combat de 170 livres, à la suite des coups qu’Edwards a infligés pendant une grande partie du combat. Mais Diaz a semblé apprécier le concours, tournant le dos de manière ludique et se moquant d’Edwards.

Avec une minute à jouer dans le tour final, Diaz a décroché un coup droit du gauche, étourdissant Edwards. Il a essayé d’appliquer une pression avec des coups de poing, mais Edwards a réussi à traverser le reste du combat. Par la suite, comme il l’a fait plus tôt dans la semaine, Diaz a fumé de la marijuana lors de la conférence de presse.

« Pour être dominant dans un combat et ensuite être attrapé avec un tir à l’improviste, je me disais ‘Quoi?' », a déclaré Edwards. « Nate est une légende, il pratique le sport depuis longtemps et il sait comment monter ses coups. »

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