21 coureurs morts après des conditions météorologiques extrêmes frappant l’ultramarathon chinois

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Vingt et une personnes, dont deux des meilleurs athlètes chinois de marathon, sont décédées après que la pluie verglaçante et les vents violents ont frappé une course de montagne de 62 miles dans le nord-ouest de la Chine, ont annoncé dimanche des responsables locaux.

Liang Jing, 31 ans, champion d’ultramarathon, et Huang Guanjun, vainqueur du marathon masculin pour les coureurs malentendants aux Jeux paralympiques nationaux de Chine 2019, figuraient parmi les personnes retrouvées mortes, selon les médias officiels.

Ces décès ont provoqué l’indignation en Chine, des commentateurs en ligne remettant en question l’état de préparation du gouvernement local qui a organisé la course, qui s’est tenue au Yellow River Stone Forest Park dans la province du Gansu.

Quelques heures après le début de l’événement samedi, le temps s’est soudainement détérioré alors que les coureurs montaient à 6500 pieds au-dessus du niveau de la mer jusqu’à la barre des 12 milles, selon Zhang Xuchen, le maire de la ville voisine de Baiyin, qui a tiré avec le pistolet de départ. Les coureurs vêtus de shorts et de tee-shirts étaient soudainement confrontés à des conditions de gel et la pluie s’est transformée en grêle. Certains se sont évanouis à cause du froid.

«En peu de temps, des grêlons et de la pluie verglaçante sont tombés dans la région, et il y avait des vents violents», a déclaré M. Zhang. «La température a fortement chuté.»

Certains des participants ont envoyé un message vidéo demandant de l’aide et les autorités ont envoyé une équipe de secours qui a aidé 18 des athlètes, a déclaré M. Zhang. La course a été annulée samedi à 14 heures.

Dans la soirée, les autorités avaient lancé un énorme effort de sauvetage impliquant 1 200 personnes dans les équipes de recherche et de sauvetage, ainsi que des drones d’imagerie thermique et d’autres équipements, ont rapporté les médias d’État. Dans les séquences vidéo du radiodiffuseur d’État chinois, on pouvait voir des sauveteurs se déployer dans le noir avec des lampes de poche, certains en treillis de combat, d’autres en combinaisons bleues ou orange avec des casques.

Crédit…Jean-Pierre Clatot/Agence France-Presse — Getty Images

La course, qui a commencé sur un site touristique près du fleuve Jaune et a suivi un parcours à travers des canyons avec d’énormes stalagmites en pierre, était organisée par le gouvernement local depuis quatre ans. Il était considéré comme un moyen de promouvoir le tourisme dans la région, qui se trouve dans l’une des provinces les plus pauvres de Chine.

Cette année, 172 personnes ont participé à la course de 62 milles, tandis que des centaines d’autres se sont inscrites pour participer à des épreuves plus courtes. Les officiels ont déclaré que 151 participants à la course avaient été confirmés en sécurité et qu’un dernier coureur manquant avait été retrouvé mort dimanche matin. Huit personnes étaient soignées dans un hôpital.

M. Zhang a dit que les efforts de sauvetage avaient été compliqués par un glissement de terrain après la pluie. La région est sujette aux glissements de terrain et aux inondations.

Dimanche, la discussion en ligne en Chine s’est concentrée sur l’incapacité apparente de se préparer à la possibilité de conditions météorologiques extrêmes. Certains se sont demandé si les organisateurs avaient accordé suffisamment d’attention aux prévisions météorologiques.

La nouvelle que deux coureurs d’élite figuraient parmi les morts a amplifié la colère du public. Le Beijing News, une entreprise publique, a rapporté la mort de M. Liang, qui a remporté plusieurs ultramarathons en Chine ces dernières années. Deux coureurs qui ont aidé à l’effort de sauvetage ont confirmé la mort de M. Huang, selon le Red Star News, une entreprise publique.

Steve Brammar, directeur de course de l’ultramarathon de Hong Kong 100, a déclaré dimanche que M. Liang faisait partie des meilleurs athlètes d’ultra-endurance au monde.

« Nous regretterons ses réponses longues, réfléchies et honnêtes aux questions lors des conférences de presse et son style de course puissant et courageux », a déclaré M. Brammar dans un message publié sur Facebook. M. Liang a participé à la course de Hong Kong l’année dernière.

«Nous nous souviendrons toujours de lui à la ligne d’arrivée de l’événement 2020, tenant son bébé et serrant sa femme dans ses bras», a déclaré M. Brammar.

Le gouvernement de la province du Gansu a mis en place une équipe pour enquêter sur les décès, selon les médias officiels.

M. Zhang s’est excusé lors d’une conférence de presse télévisée dimanche.

«En tant qu’organisateur de l’événement, nous nous sentons profondément coupables», a déclaré M. Zhang. «Nous exprimons notre chagrin pour les victimes et nos sincères condoléances aux familles des victimes et des blessés.»

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